Persiguiendo un Campeonato

M. Terry / El Sol

Listas Para La Batalla - Wolverines (l-r) Krista Semaan, Kiki Iriafen y Melissa Zozulenko dicen que Harvard-Westlake está más concentrado en ganarlo toda esta temporada.

Las pancartas no son un problema para el programa de baloncesto de mujeres en la escuela preparatoria Harvard-Westlake. Hay muchos de ellos que adornan las paredes del gimnasio en el campus de Studio City, y en todos los niveles: títulos de liga, sección sur y CIF estatales. Sin embargo, son más que un saludo a la excelencia. Son recordatorios de la búsqueda de la excelencia.

La edición 2019-20 de Wolverines entrará en la sección de playoffs de la División 1 este fin de semana con un récord general de 19-8 y una racha ganadora de cinco juegos. Ya en sus bolsillos está el campeonato de la Liga de la Misión de este año, que les ha valido un adiós a la ronda de apertura.

Su primer juego será el sábado 15 de febrero, contra el ganador del juego de primera ronda entre los equipos del condado de Orange Huntington Beach y Aliso Niguel. Esos equipos juegan esta noche, 13 de febrero, en Huntington Beach High School.

Harvard-Westlake está buscando un campeonato de sección que, según parece, ha escapado por poco al equipo en las últimas dos temporadas. Pero las Wolverines también se sienten mejor esta temporada por el esfuerzo real de la búsqueda.

"La temporada pasada (que terminó con una pérdida de cuartos de final de la División 1 ante Poly High de Long Beach) fue como la preparación y construcción para este año", dijo el alero Kiki Iriafen, de 16 años, un (junior). “Siento que este año es el año ganador, que podemos presionar mucho y tratar de ganar un anillo. El año pasado fue una acumulación de esto. La mayoría de nosotros éramos nuevos titulares en el equipo; ahora estamos más cómodas y creemos que somos un equipo difícil de vencer este año ".

La compañera de equipo Melissa Zozulenko está de acuerdo.

"Sentí el año pasado que realmente no nos unimos como equipo", dijo Zozulenko, de 16 años, un (junior). “Todas éramos nuevas la una para la otra, y todavía no estábamos seguras de lo cómodas que estábamos la una con la otra. Pero este año nos hemos unido como un equipo, así que sabemos cómo enfrentarnos. Cada persona tiene un papel: no hay una persona inútil en este equipo. Todas nos valoramos unas a otras ".

Su compañera de equipo Krista Semaan, de 16 años, junior, agrega otra perspectiva sucinta. “El año pasado nos presentamos para jugar [pero] no nos importó tanto. Este año todas tenemos la actitud de querer ganar ".

Este es el tipo de palabras que Melissa Hearlihy, entrenadora de las Wolverines, quiere escuchar, respaldada por el tipo de actitudes que quiere ver en la cancha. Y el equipo está respondiendo actualmente en su nivel más alto de la temporada.

"Siento que nos hemos unido, y estamos alcanzando su punto máximo en el momento adecuado", dijo Hearlihy. "Al comienzo del año, eran todas alrededor de Kiki, y ahora es un equipo.

“Nuestro horario fue muy difícil. Abrimos 0-4 a Bishop Montgomery, Sierra Canyon, Lynwood y Windward y tres de ellos son equipos de [sección] de la División Abierta. Si estamos disparando bien, estamos realmente bien. Si no disparamos bien, tendemos a luchar. Pero lo que realmente ha mejorado en el transcurso de la temporada ha sido la defensa de nuestro equipo. Se trataba de que se comprometieran y creyeran que podían hacerlo ".

Hearlihy ciertamente tiene un historial envidiable. Esta es su temporada 19 en Harvard-Westlake, y su temporada 34 en general como entrenadora de baloncesto que incluye una carrera muy exitosa en Alemany High. Ella tiene más de 700 victorias en su carrera, ha ganado 18 títulos de liga, apareció en 12 finales de sección y ganó seis campeonatos de sección (combinados en ambas escuelas) y un título estatal.

Basta decir que Hearlihy sabe algo sobre lo que se necesita para ganar en esta época del año.

“Ejecución, valorar la pelota y jugar a la defensa. No creo que uno sea más importante que el otro ", dijo.

Algunos observadores de baloncesto esperaban que los Wolverines ganaran una sección o título estatal en 2018 cuando Hearlihy tuvo a las gemelas Jayla y Jayda Ruffus-Milner liderando el equipo. "Esos jugadores fueron muy duros y nuestra defensa fue tan buena ... al equipo no le importó si estaba jugando contra los Lakers", dijo Hearlihy. "No le tenían miedo a nadie, y el liderazgo en ese equipo fue realmente bueno".

Iriafen (pronunciado Ere-ee-off-en) estaba bajo la tutela de las gemelas cuando era estudiante de primer año. Ahora ella es el punto focal indiscutible, con un promedio de más de 20 puntos y 15 rebotes por juego.

Pero es más que solo anotar y rebotar, dijo Iriafen.

"Lo más importante que aprendí de [las gemelas] fue el trabajo fuerte y el liderazgo, y necesito llevar eso a la práctica todos los días", dijo. “Jugando con ellos en mi primer año, realmente exigieron que todos trabajaran fuerte, así que intenté hacerlo también en la práctica.

“Defino el trabajo duro como ir a practicar todos los días estando emocional y mentalmente preparada, incluso si tuve un mal día en la escuela. No dejo que (ese tipo de negatividad) entre en la práctica. El liderazgo es ser alguien en quien mis compañeras de equipo pueden confiar, y alguien [a quien] pueden hacer preguntas”.

Zozulenko, promediando 12 puntos por juego, les da a las Wolverines otro anotador confiable mientras que Semaan es una influencia constante como el armador que orquesta la ofensiva. Hay otros siete jugadores en la lista que conocen sus rollos y juegan dentro del concepto de equipo.

Las Wolverines no son profundas. Pero son peligrosas. Y esta vez no solo están felices de estar en los playoffs.

"Los playoffs son una bestia completamente diferente", dijo Semaan. “Pero esas pérdidas [tempranas] nos hicieron darnos cuenta de que teníamos que practicar y trabajar más duro. Crecemos cada vez que hacemos eso. Nos ha ayudado a crecer durante toda la temporada.

"Y ahora nos sentimos listas para enfrentar a cualquier equipo".

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